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Encyclopédie collective / Série V / Le désastre d’Escuminac

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Le désastre d’Escuminac

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Le désastre d’Escuminac

Vagues sur le fleuve

En 1959, alors que la pêche au saumon et au maquereau bat son plein, une centaine de pêcheurs, habitant les villages d’Escuminac, de Baie-du-Vin et de Baie-Sainte-Anne, se préparent à partir au large. Personne ne s’attend à la terrible tempête qui va s’abattre sur la région.

Pendant la nuit, de nombreux bateaux doivent affronter des vagues de plusieurs mètres de hauteur et les pêcheurs à bord ont à se battre pour leur vie. Ce n’est qu’à la levée du jour que la tempête se termine, après avoir emporté dans la mort plus de 35 hommes et transformé à jamais la vie des habitants d’Escuminac.

Le Nouveau-Brunswick

Paysage du Nouveau-Brunswick

Le Nouveau-Brunswick est l’une des trois provinces maritimes du Canada et se situe au sud du Québec et à l’est des États-Unis. Elle est officiellement créée le premier juillet 1867, ce qui la classe parmi les plus anciennes provinces du pays.

Sa capitale, où habitent 45 000 Néo-Brunswickois, est Fredericton. Couvrant plus de 73 000 km2, la région est reconnue pour la qualité et l’abondance de ses produits de la mer. Une part considérable de ses 724 000 habitants vivent d’ailleurs de cette industrie.

Les provinces maritimes

Mer

Les Maritimes regroupent trois provinces canadiennes :
L’Île-du-Prince-Édouard, le Nouveau-Brunswick et la Nouvelle-Écosse. Baignant dans la mer, ces territoires subissent grandement l’influence de l’océan Atlantique, et son économie est étroitement liée au secteur maritime.

De superficie restreinte, les trois provinces n’accueillent que
7 % de l’ensemble de la population canadienne. La majorité des gens y parlent l’anglais, mais plusieurs conversent plutôt en langue acadienne, un français aux accents colorés.

La pêche au Canada

Bateau de pêcheur entrant au port

Bien avant la découverte de l’Amérique, l’abondance de la morue attire déjà des pêcheurs européens aux abords de Terre-Neuve. Facile à conserver, qu’elle soit salée ou séchée, elle représente une véritable richesse et est assez facile à capturer. À cette époque, les hommes pêchent à même leur embarcation, aidés d’une simple ligne munie d’un hameçon.

Plus tard, ce sont les Français et les Anglais qui taquinent le poisson canadien. La compétition est de plus en plus féroce et les pêcheurs doivent ramener la précieuse denrée vers les marchés le plus rapidement possible.

On utilise alors le sel afin de prolonger la fraîcheur des prises. Bien que la morue soit encore très recherchée, on s’intéresse bientôt au saumon, à l’aiglefin ou au flétan, et les bateaux sont de plus en plus imposants.

À l’époque de la Conquête et de la guerre de l’Indépendance américaine, les Britanniques ont de plus en plus besoin des ressources naturelles du Canada. Ils dépendent grandement des chargements de bois et de poissons qui leur arrivent dans d’immenses navires.

Les pêcheurs, malgré leur caractère indispensable, vivent souvent dans la pauvreté. Graduellement, les techniques de pêche commencent à évoluer, permettant de récolter de nouvelles espèces et d’augmenter le rythme des livraisons.

Bientôt, une véritable industrie se crée, principalement concentrée dans les provinces maritimes du Canada. On ne se contente plus de saler ou faire sécher le poisson, mais on le vend également frais. Aujourd’hui, si les activités de pêche vont bon train, une nouvelle réalité fait surface : la diminution des stocks. Les ressources maritimes doivent dorénavant être gérées intelligemment afin d’en assurer la pérennité.

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